1 Target 【ターゲット】 【1-5】

【1-5】


悪魔のような出来事から、毎日を生き続けていたら、

大学を卒業してから10年が経っていた。


大学院を卒業してからも、すでに8年。


何もかも無くした僕に、ただ積み重なる年齢。

32歳の自分。


憎んでも憎みきれない男は、『東城大学』のトップからさらに上昇し、

今や、研究者の手本だと言われんばかりの名声を手に入れていた。

その裏で、若い研究者の生き血を、どれくらい吸い取ってきたのだろう。





「久しぶりだな、柾」

「あぁ……」


尚吾は、大学での柿沼の黒い部分を知っている数少ない友人だ。

僕の悔しさを理解し、一緒にどうにもならない思いを、背負ってくれる。


「見たか? 『経済BL』の『日本を変える10人』って特集。
あの男が、業界でどんどん力をつけているのを知ると、はらわたが煮えくりかえるな」


大学の研究所だけに飽き足らず、柿沼はテレビにも出演し、

気さくな先生だと、評判のいい男になっていた。

そして、日本で一番売れている経済誌で、これからの日本を変えていく人物として、

紹介されるまでになる。


大学院生でいたあの時なら、まだ握り拳で一発くらい殴れる距離にいたのに、

今は、あいつの乗る車の前に立つことすら難しいだろう。


「『ヴィーナ』って知ってるか?」

「いや」

「柿沼の奥さんが数年前から友達と立ち上げた、化粧品ブランドの名前だよ。
通販でいい商売しているらしいぞ。息子も経営に加わっているって」

「ふーん……」

「……ったくさぁ」

「なぁ、尚吾、こうして久しぶりに会っているのに、あいつの話はやめよう。
酒がまずくなる」


柿沼の悪口なら、どこまでも果てしなく続く。

でも、それだけで友人との飲み会が終わるのは、あまりいい酒とは言えないはず。


「それはわかっている。でもさ、お前くらいしか言えないだろう、こういう話は」


そう、環境が変わってしまったのは、僕だけではなかった。

尚吾が就職した『SAZAMI』は、2年前から柿沼が外部顧問と言う肩書きを持ち、

会社のパンフレットに名を載せるようになったからだ。

今までは、岩佐教授の指導を受けた先輩たちと、多少の悪口は言えたのだろうが、

さすがに、新しい体制の中で、口に出すのは難しいだろう。


「『SAZAMI』は、オリジナルのブランド商品を手がけているだろ。
色々と合併計画もあるらしくてさ。柿沼は自分の後輩を、
めぼしい企業に入れていて、とにかく顔が広すぎるくらい広い。
そこでうちも乗り遅れまいと、顧問を頼んで了承された。まぁ、見事なものだよ」

「……まぁな」


今は『SAZAMI』にとって、柿沼はいいアドバイザーなのだから、

あいつの悪口など社内で発表しようものなら、

あっという間に資料室へでも飛ばされるはずだ。

たった10年、そう、10年前には、

にらみ合うくらい拮抗していた岩佐教授と柿沼の争いも、

今では、オセロが全て返されるような勢いで、差がつけられてしまった。

本人がいないのだから、当たり前かもしれないが。


「むなしいな、お前も僕も」


ポロッと口から本音が出てしまった。

大学で勉強していたときには、これから自分たちの時代が来るものだと、

疑うことすらなかったのに。


「でもな、世の中は全て同じ方向を見る人間ばかりではないんだよ、柾」

「……どういう意味だよ」


尚吾は、そのために今日は居酒屋の隅を選んだと笑い、

周りを気にしながら、声のトーンを落とした。


「今はさぁ、どこをどうつついても、柿沼のマイナス要素を出せる環境にはないけれど、
現在の政権が倒れて、もしも……野党である『民生党』がそこに入ったとしたら、
いや、そんな大掛かりなことがなくても、ちょっとした弾みで、
底にたまり始めているスキャンダルが、表沙汰になるかもしれないってことだ」

「……スキャンダル?」

「そう、ライバルを蹴落とし、帝王のように君臨するあいつも、
ただの男だってことがわかる話」

「なんだよ、もったいぶるな」


僕は、冷静な顔を見せながら、実はものすごく緊張していた。




【1-6】

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